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Para os fãs de Iowa, Caitlin Clark pode acabar com uma série de tristezas

CIDADE DE IOWA, Iowa – O segundo colocado Iowa liderou o UNLV por 20 pontos no basquete masculino Elite Eight de 1987.

O time masculino de basquete de Iowa de 1970 ainda detém o recorde do Big Ten de pontos por jogo (102,3) e liderou Jacksonville por um ponto faltando segundos para o final do confronto Sweet 16. Ronnie Lester foi o melhor jogador na Final Four de 1980, e o armador do Hawkeyes provou isso em seus primeiros 10 minutos contra Louisville.

Ronnie Harmon era um running back americano que entrou no Rose Bowl de 1986 contra a UCLA, e o terceiro colocado em Iowa ainda tinha uma chance pelo título nacional. O invicto Hawkeyes mantinha uma vantagem de quatro pontos sobre o Michigan State depois de um punt faltando menos de 10 minutos para o final do jogo do título de futebol Big Ten de 2015.

Faltando 11 segundos para o final da Final Four de 1993, o time de basquete feminino de Iowa teve a posse de bola por um para o estado de Ohio na prorrogação. Megan Gustafson foi a jogadora nacional consensual do ano em 2019, aproximando-se da Elite Oito contra Baylor.

Nos três esportes de maior destaque do atletismo universitário, a história de alto nível de Iowa é de desgosto.

UNLV se recuperou para uma vitória de três pontos. A dica de Pembrook Burrows III forjou uma derrota por 104-103. Lester machucou o joelho após acertar em todas as tentativas de chute. Harmon se atrapalhou quatro vezes e fez um passe fácil para touchdown. Michigan State marcou um touchdown faltando 27 segundos para o final de uma corrida de 22 jogadas. O escorregão de Laurie Aaron na pista faltando três segundos para o fim condenou as mulheres de 1993. Uma explosão de Baylor.

Cada menção em Iowa provoca estremecimento nas pessoas que se lembram desses momentos. Até hoje, esses jogos são discutidos com componentes “e se”. E se Lester fosse saudável? E se o running back dos Spartans, LJ Scott, não se esforçasse para ultrapassar a linha do gol? E se Harmon não o fizesse… isso continua indefinidamente.

Esse tipo de história pesa sobre a torcida e pode derrubar times que se aproximam do topo da montanha. Isso vale até para o atual time de basquete feminino de Iowa. Os Hawkeyes chegaram ao jogo do título da NCAA de 2023 apenas para perder por 102-85 para a LSU. Decisões controversas de arbitragem e provocações pós-jogo combinadas com o entusiasmo ao longo da temporada aplicaram pressão suficiente sobre os Hawkeyes para desistirem a qualquer momento desta temporada, e especialmente no Torneio da NCAA. Em vez disso, eles transformaram a pressão em produção e marcaram uma vitória por 94-87 contra a LSU na segunda-feira para avançar para a Final Four.

“Honestamente, as pessoas pensaram que estávamos sob muita pressão”, disse a técnica de Iowa, Lisa Bluder. “As pessoas ficavam me dizendo: 'Isso é tão difícil, sua temporada vai ser muito difícil'. Eu ficava dizendo: 'Por que estamos nos concentrando no difícil? Por que estamos fazendo isso?

“Billie Jean King é um dos meus ídolos. Ela tem um livro, “Pressão é um privilégio”. Usei esse livro este ano. Ela escreveu isso em um pedaço de papel; está emoldurado no meu vestiário para mim. Acreditamos que a pressão é uma coisa muito boa porque significa que você fez algumas coisas muito especiais para pressioná-lo.”

Mas nem todas as equipes absorvem a situação da mesma maneira. As expectativas podem exercer pressão e qualquer rachadura pode causar inundações. Isso aconteceu em 2010 com o programa de futebol de Iowa. Um ano depois de um recorde de 11-2 (as únicas duas derrotas ocorridas após a lesão do quarterback titular), uma vitória no Orange Bowl e uma classificação final em 7º lugar, os Hawkeyes devolveram quase todos os jogadores em posições cruciais e começaram a temporada classificados como No. 8. No final da temporada, as lesões eliminaram sua profundidade e Iowa perdeu cinco jogos em que liderava ou o placar ficou empatado nos cinco minutos finais.

Esta seleção feminina de basquete enfrentou um caminho semelhante neste ano, só que superou os holofotes, as saídas e as lesões. Iowa perdeu as titulares de vários anos, Monika Czinano e McKenna Warnock, mas devolveu o núcleo de sua equipe vice-campeã nacional. Caitlin Clark entrou na temporada como uma superestrela genuína, como a melhor jogadora de consenso do ano. As guardas titulares Gabbie Marshall e Kate Martin retornaram para mais um ano por causa da pandemia, enquanto as principais subs Hannah Stuelke, Molly Davis e Sydney Affolter foram empurradas para papéis maiores. Mas substituir Czinano era uma grande dúvida – ela marcou 2.413 pontos e foi letal na trave.

Stuelke é um atacante poderoso, mas diferente do trecho quatro que Warnock jogou ou do verdadeiro centro ocupado por Czinano. Iowa tinha uma bolsa disponível e procurou uma vaga no portal de transferência, mas não conseguiu encontrar a vaga certa. Em vez de apostar em um desconhecido, Bluder se manteve firme em seu elenco em meio às críticas.

“Estávamos procurando coisas específicas no portal de transferências. Não encontramos o que procurávamos”, disse Bluder. “Você tem que ser especial para jogar na Universidade de Iowa. Não é apenas uma fábrica de basquete. Não contratamos apenas os melhores jogadores de basquete. Escolhemos os melhores jogadores de basquete que se adaptam à nossa cultura. Não queremos trazer alguém que não se encaixe em nossa cultura.

“Queríamos ter certeza de que, se trouxéssemos alguém, seria alguém que fosse um ator de impacto, não apenas um ator de papel, mas um ator de impacto imediato. Esses números eram meio limitados. Isso nos dá um pouco de satisfação por, sim, termos apenas o suficiente.”

Bluder ajustou sua escalação para executar um ataque de quatro guardas, em vez de um centro tradicional. Os uptempo Hawkeyes lideram o país em média de pontuação e ainda estão em 25º lugar na margem de rebotes. Então, no final da temporada regular, Davis saiu com uma grave lesão no joelho. Affolter foi o principal reserva do time como armador/atacante e entrou como titular. A lesão deixou Iowa sem um verdadeiro pivô ou a escalação de quatro guardas que guiou os Hawkeyes ao primeiro lugar.

No entanto, enquanto as lesões prejudicaram o programa de futebol de 2010 e custaram caro nos momentos finais do jogo, esta equipa feminina venceu 10 jogos consecutivos, incluindo oito desde a lesão de Davis. Eles se uniram e sua química os conduziu através da adversidade. Isso se manteve quando eles lutaram contra um time físico da Virgínia Ocidental no segundo turno e quando enfrentaram o algoz do ano passado na segunda-feira na Elite Oito.

“É maturidade, honestamente”, disse Bluder. “Eles já estiveram lá antes, sabem como é. Depois de saber como é e o que é necessário, será um pouco mais fácil seguir a mesma receita novamente.

“Já passamos por algumas situações difíceis. A liderança de Kate Martin e Caitlin e Gabbie tem sido extraordinária. Então eu realmente dou crédito a esses caras por isso. Mas, honestamente, acho que seria incomum não termos uma situação em que a atmosfera seja simplesmente louca. Quero dizer, é assim que estamos acostumados a jogar. Então acho que seria incomum não termos esse tipo de loucura em torno de um de nossos jogos.”

Iowa poderia tropeçar em território de “e se” como seus antecessores. Mas ao derrotar a LSU com os olhos da nação voltados para eles, os Hawkeyes se libertaram dos socos do passado. Eles são talvez o único time de Iowa entre as edições de basquete e futebol americano anteriores a corresponder às expectativas altíssimas. E se vencerem mais dois jogos, esses Hawkeyes voarão mais alto que todos eles.

(Foto: Greg Fiume / Fotos da NCAA via Getty Images)



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