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Pessoa infectada com gripe aviária no Texas após contato com gado

Um surto incomum de gripe aviária em vacas leiteiras já afetou pelo menos 13 rebanhos em seis estados, segundo autoridades federais e estaduais. Estas infecções representam a primeira vez que um vírus altamente patogénico da gripe aviária, que é frequentemente fatal em aves, foi detectado em bovinos dos EUA.

Pelo menos uma pessoa no Texas foi diagnosticada com gripe aviária após ter contato com vacas leiteiras supostamente infectadas, autoridades estaduais disseram na segunda-feira. O principal sintoma do paciente foi conjuntivite; o indivíduo está sendo tratado com antiviral e se recuperando, segundo os Centros de Controle e Prevenção de Doenças.

O vírus foi identificado como a mesma versão do H5N1, um subtipo de influenza, que circula em aves norte-americanas. Os cientistas não encontraram evidências de que o vírus tenha adquirido as mutações necessárias para se espalhar facilmente entre humanos, disseram as autoridades.

O risco para o público em geral permanece baixo, disseram especialistas. Mas estes desenvolvimentos acrescentam uma dimensão preocupante a um surto de gripe aviária que já afectou milhões de aves e mamíferos marinhos em todo o mundo.

Aqui está o que você deve saber:

A gripe aviária, ou gripe aviária, é um grupo de vírus da gripe adaptados principalmente às aves. O vírus específico destes novos casos, denominado H5N1, foi identificado pela primeira vez em 1996 em gansos na China e em pessoas em Hong Kong em 1997.

Em 2020, uma nova forma altamente patogénica de H5N1 surgiu na Europa e espalhou-se rapidamente por todo o mundo. Nos Estados Unidos, afetou mais de 82 milhões de aves cultivadaso pior surto de gripe aviária da história dos EUA.

Desde que o vírus foi identificado pela primeira vez, casos foram encontrados em pessoas de outros países. Mas a grande maioria resultou de contacto direto e prolongado com aves.

O H5N1 ainda não parece ter se adaptado para se espalhar de forma eficiente entre as pessoas, dizem os especialistas.

As vacas não eram consideradas uma espécie de alto risco.

“O facto de serem susceptíveis – o vírus pode replicar-se, pode deixá-los doentes – é algo que eu não teria previsto”, disse Richard Webby, virologista da gripe no St. Jude Children's Research Hospital.

Mas este ano, começaram a surgir relatos de vacas doentes no Texas e no Novo México. Aves mortas também foram encontradas em algumas dessas fazendas, e testes laboratoriais confirmaram que algumas vacas estavam infectadas com a gripe aviária. (No Texas, três gatos sintomáticos também testaram positivo para o vírus, disse a Comissão de Saúde Animal do Texas por e-mail. As infecções felinas não são novas; os gatos são conhecidos por serem suscetíveis ao vírus, que podem contrair quando caçam ou comem pássaros infectados.)

Não está totalmente claro como o vírus chegou ao gado. Mas uma rota provável, segundo vários especialistas, é que aves selvagens infectadas, que excretam o vírus nas fezes, saliva e outras secreções, contaminem a comida ou a água das vacas.

Embora o vírus seja frequentemente fatal em aves, parece estar causando doenças relativamente leves em vacas.

“Não está matando animais, e eles parecem estar se recuperando”, disse o Dr. Joe Armstrong, veterinário e especialista em produção de gado da Universidade de Minnesota Extension. Na semana passada, o USDA disse que não havia planos “despovoar” ou matar os rebanhos afetados, que é o procedimento padrão quando bandos de aves estão infectados com o vírus.

A doença afeta principalmente vacas mais velhas, que desenvolveram sintomas que incluem perda de apetite, febre baixa e queda significativa na produção de leite. O leite que as vacas produzem é muitas vezes “espesso e descolorido”, de acordo com autoridades do Texas. O vírus também foi encontrado em amostras de leite não pasteurizado coletadas de vacas doentes.

Ainda não está claro se o vírus da gripe aviária é a única causa de todos os sintomas e doenças relatados, alertaram os especialistas.

Não está claro. Na terça-feira, o USDA informou que seus Laboratórios Nacionais de Serviços Veterinários confirmaram infecções por gripe aviária em 12 rebanhos até o momento: sete no Texas, dois no Kansas e um em Michigan, Novo México e Idaho. Na quarta-feira, o Departamento de Agricultura de Ohio anunciou que também recebeu confirmação de um rebanho afectado dos laboratórios nacionais.

Até agora, o vírus foi encontrado apenas em vacas leiteiras e não em bovinos de corte.

Mas como as vacas não são testadas rotineiramente para a gripe aviária e a doença tem sido relativamente ligeira, pode haver outros rebanhos infectados que escaparam à detecção, dizem os especialistas.

E a movimentação de gado entre estados poderia transportar o vírus para novos locais. A leiteria afetada em Michigan importou recentemente vacas de um rebanho infectado no Texas. Quando as vacas foram transportadas, os animais não apresentavam sintomas. A fazenda em Idaho também importou recentemente vacas de um estado afetado, Idaho funcionários disseram.

Essa é uma questão fundamental e ainda sem resposta. É possível que as vacas infectadas contraiam o vírus de forma independente, especialmente se os alimentos ou fontes de água partilhadas estiverem contaminados.

Uma possibilidade mais preocupante, porém, é que o vírus esteja se espalhando de vaca para vaca. Na sexta-feira, o USDA observou que “a transmissão entre bovinos não pode ser descartada”.

Vários cientistas disseram que ficariam surpresos se não houvesse algum grau de transmissão de vaca para vaca. “De que outra forma poderia se mover tão rapidamente?” disse o Dr. Gregory Gray, epidemiologista de doenças infecciosas da Divisão Médica da Universidade do Texas.

Se o vírus puder se espalhar facilmente entre as vacas, isso poderá levar a surtos maiores e mais sustentados. Também daria ao vírus mais oportunidades de adaptação aos seus novos hospedeiros mamíferos, aumentando o risco de adquirir mutações que o tornam mais perigoso para as pessoas.

Este é apenas o segundo caso de gripe aviária H5N1 em pessoas nos Estados Unidos; o o primeiro foi em 2022.

O paciente trabalhava diretamente com vacas leiteiras doentes, disse Lara M. Anton, porta-voz do Departamento de Serviços de Saúde do Estado do Texas. “Testamos cerca de uma dúzia de pessoas sintomáticas que trabalham em laticínios, e apenas uma pessoa testou positivo” para o vírus, disse ela por e-mail na segunda-feira.

Uma amostra do vírus do paciente apresentou uma mutação que permite infectar as pessoas com mais facilidade. Mas para ser capaz de se espalhar de uma pessoa para outra, o vírus deve adquirir diversas mutações adicionais – o que não é um feito evolutivo fácil.

O CDC está trabalhando com departamentos estaduais de saúde para monitorar outras pessoas que possam ter estado em contato com aves e animais infectados, disse a agência na segunda-feira. Também instou as pessoas a evitarem a exposição a aves e animais doentes ou mortos, e ao leite cru, fezes ou outros materiais potencialmente contaminados.

A análise da sequência genética do vírus de aves, vacas e pessoas infectadas pode revelar se o H5N1 adquiriu mutações que o ajudam a se espalhar entre as pessoas.

Os cientistas têm acompanhado de perto as infecções em aves e mamíferos marinhos e, agora, em vacas. Até agora, o vírus não parece ter a capacidade de se espalhar de forma eficiente entre as pessoas.

Em 2012, os cientistas demonstraram que o H5N1 foi capaz de espalhar pelo ar entre furões – um modelo popular para estudar a transmissão de vírus respiratórios entre pessoas – após adquirirem cinco mutações.

Uma amostra de gripe aviária isolada de um homem chileno no ano passado apresentava duas mutações que indicam adaptação à infecção de mamíferos. Mas essas mutações já foram observadas sem que o vírus evoluísse ainda mais para se espalhar entre as pessoas, disseram os especialistas.

As autoridades federais enfatizaram que o leite processado comercialmente continua seguro para beber. Os laticínios são obrigados a manter o leite de animais doentes fora do abastecimento alimentar humano, e o leite vendido entre estados deve ser pasteurizado, um processo no qual o leite é aquecido para matar potenciais patógenos. A pasteurização “tem provado continuamente inativar bactérias e vírus, como a gripe, no leite”, disse a Food and Drug Administration em um comunicado. novo guia online para segurança do leite.

Gail Hansen, veterinária especialista em saúde pública e consultora independente, concordou que o risco era provavelmente “muito baixo”. Ela acrescentou: “Eu não gostaria que as pessoas parassem de beber leite por causa disso”.

Mas a possibilidade não poderia ser totalmente descartada, disse ela, expressando alguma preocupação pelo facto de as autoridades federais terem estado “excessivamente confiantes face a tantas incógnitas”. Se as vacas disseminarem o vírus no leite antes de apresentarem sinais de doença, esse leite poderá potencialmente chegar ao abastecimento comercial, disse ela. E diferentes patógenos podem exigir diferentes temperaturas e durações de pasteurização; as condições específicas necessárias para inativar este vírus específico permanecem obscuras, disse o Dr. Hansen.

O risco de ser infectado pelo vírus ao consumir laticínios não pasteurizados ou crus é desconhecido, disse o FDA. Sabe-se que o leite cru representa uma variedade de riscos potenciais de doenças além da gripe aviária.

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